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CONSOLIDATED B-24 Liberator (2ª parte)

CONSOLIDATED (modelo 32) B-24 Liberator
Los orígenes del Liberator se remontan a mediados de la década de los treinta, época en la que proyectos como Boeing XB-15 y el Douglas XB-19 proporcionaron conocimientos mucho más amplios acerca del gran bombardero. El Liberator presentaba la generación siguiente y su desarrollo se aceleró a consecuencia de la tensa situación política en Europa y la creciente amenaza de la belicosidad japonesa.


En enero de 1939, el US Army Air Corps pidió a Consolidated que preparara un proyecto de diseño de un bombardero pesado con prestaciones superiores al B-17. Al poco, la Consolidated presentaba su Modelo 32, y dado que lo principal era la gran autonomía, el diseño giraba en torno al ala Davis, que la compañía había introducido por primera vez en la hidrocanoa modelo 31, del cual estaba a punto de completarse el prototipo. El prototipo, denominado XB-24, debía terminarse ese mismo año. La compañía consiguió el objetivo e hizo volar su avión el 29 de diciembre de 1939.
Un prototipo de Consolidated XPB4Y-2 Privateer a prueba en la base de Patuxent River, Maryland.

El XB-24 era menor que el Fortress, excepto en la envergadura; en cuanto a la superficie alar, la del XB-24 era aproximadamente un 26 por ciento menor, lo que acentuaba el elevado alargamiento del ala Davis.
La capacidad de la bodega permitía cargar 3.629 kg de bombas colocadas verticalmente. El compartimento estaba dividido en dos secciones por una viga ventral interior que la tripulación utilizaba como pasarela para trasladarse de proa a popa. La característica más insólita de la bodega de bombas consistía en las puertas de accionamiento por engranajes, que se arrollaban dentro del fuselaje cuando se abrían para el lanzamiento, de modo que oponían menos resistencia que las puertas de bodega convencionales.
                                                           Consolidated XB-24
                   













                                             Consolidated B-24M

La RAF denominó Liberator a su nuevo bombardero, que más tarde adoptó también la USAAF. Sin embargo la Consolidated los denominó LB-30A, y en marzo de 1941, en vuelo diercto a través del Atlántico Norte, llegaban a Gran Bretaña los seis primeros ejemplares de este avión. La remesa siguiente para la RAF recibió denominación Liberator Mk I para prestar servicio en el mando costero.

Un LB-30 denominado Mk II desarmado entregado a la RAF

Más variantes hubo de este gran avión, el XB-24 había sido reconvertido en XB-24B estándar, e introducía depósitos de combustible autosellantes y blindaje, pero el progreso más significativo eran los motores turboalimentados R-1830-41. Este rasgo fácilmente identificable del Liberator son sus góndolas elípticas, que se introdujeron a causa de la instalación de refrigeradores de aceite a los lados de los capós frontales de los motores. Con la introducción de estas características, más las torretas dorsal y de cola se produjeron nueve aviones para la USAAF con la denominación B-24C

B-24C

A estos le siguieron los B-24D, la primera variante inportante de serie. En principio este modelos se diferenciaba del B-24C por la instalacion de motores R-1830-43, pero en las partidas siguientes se introdujeron mejoras de armamento, depósitos auxiliares de combustible en la sección externa alar y bodega de bombas, y en algunos de los últimos ejemplares de serie, soportes externos para bombas, bajo la sección interna alar, al objeto de transportar dos bombas de 1.814 kg. En la RAF los B-24D recibieron la denominación Liberator Mk III.


 Foto de un B-24D a la derecha

El primer avión procedente de la planta Ford en Willow Run fue el B-24E, semejante en general el B-24D, aunque presentaba diferentes hélices y otros cambios de detalle; la Consolidated y la Douglas también fabricaron esta versión pero con ventanal laterales, prestaron servicio en el mando de Transportes de la RAF como Liberator C. Mk VII, mientras que los ejemplares de la US Navy recibieron la denominación RY-2.

                               

  Consolidated B-24E

A este le siguió el B-24G, cuyos ejemplares, excepto los 25 primeros, introducían una torreta superior de proa y el morro del fuselaje alargado 0,25m. Estos aparatos procedían de una nueva línea de producción de la North American Aviation, en Dallas, Texas. Un avión semejante, que producían Consolidated en Fort Worth, Douglas y Ford, se denominó B-24H.


B-24H

La principal variante de producción fue la B-24J (se construyeron 6.678 ejemplares), que salió de las cinco líneas de producción, y que solo se diferenciaba del B-24H en detalles secundarios.
Los B-24H y los B-24J entregados a la RAF de acuerdo con la ley de préstamo y arriendo recibieron la denominación Liberator GR.Mk VI cuando el Coast Command los equipó para el reconicimiento marítimo/ASW, o Liberator GR.Mk VII cuando se usó como bombardero pesado en el Medio y Lejano Oriente. Los que utilizó la US Navy fueron identificados como PB4Y-1.
Las versiones finales de serie fueron el B-24L, semejante al D, en el que se reemplazó la torreta de cola por dos ametralladoras de 12,7 mm de accionamiento manual, de este avión la Consolidated de San Diego construyó 417 ejemplares y la Ford 1.250; y el B-24M, cuya diferencia residía en la diferente torreta de cola respecto al B-24J
                                                            Consolidated B-24J
En total se construyeron 19.000 Liberator, además de los que se entregaron a la RAF, la USAAF y la US Navy, otros ejemplares prestaron servicio en unidades de la Real Fuerza Aérea de Australia, la Real Fuerza Aérea de Canadá y la Fuerza Aérea de Sudáfrica. pero en ningún lugar fueron tan útiles como en el Pacífico, donde su gran autonomía y versatilidad de servicios los convirtieron en verdaderas "criadas para todo"